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미생물이야기 변질 잦은 기생생물 바이러스
2013-08-05 16:09:58
이엠생명과학연구원

변질 잦은 기생생물 바이러스

사스’공포…바이러스의 특성

 

10일간의 잠복기를 거쳐 갑자기 38도이상의 고열 및 기침, 호흡곤란 증세를 보이다가 숨지게 하는 급성호흡기증후군(SARS·사스)이 세계를 불안에 떨게 하고 있다. 게다가 첨단 과학 시대에도 그 병원체의 정체와 감염 경로가 제대로 규명되지 않으면서 인류를 더욱 큰 공포 속으로 몰아가고 있다.

 

미국 국립질병통제예방센터(CDC)도 감기바이러스의 한 형태인 코로나바이러스의 변종으로 추정할 뿐 결론을 내리지 못하고 있다. 반대로 중국 질병예방통제센터는 “코로나 바이러스가 아니라 바이러스와 박테리아의 특성을 함께 지닌 다른 병원균”이라고 주장할 정도로 혼란을 겪고 있다.
또 1~2년에 걸쳐 예방백신을 만든다 하더라도 바이러스가 워낙 빨리 변종을 만들기 때문에 사실상 속수무책일 때가 많다. 괴질 유행을 계기로 바이러스가 무엇인지, 왜 그렇게 끊임없이 변종이 생기는지 전문가들을 통해 알아봤다.
?바이러스란=바이러스는 1892년 러시아의 과학자 이바노프스키가 담배잎에 모자이크병을 일으키는 물질이 세균여과기를 통과할 수 있다는 것을 발견하고 지금까지 알려지지 않은 생물이 존재할지 모른다고 가정한데 이어 1935년 미국의 스탠리가 담배잎 모자이크 바이러스를 추출하면서 세상에 알려졌다.
바이러스는 DNA나 RNA와 같은 핵산과 이를 둘러싼 단백질 껍질로 이루어져 있다. 혼자서는 물질합성 등의 생명 활동을 전혀 못하기 때문에 무생물 같지만 다른 생물의 세포에 들어가면 그 세포의 물질과 기구에 전적으로 의존해 번식하고 생장하기 때문에 생물로 구분된다.
보통 20~200나노미터(나노미터는 10억분의 1m)의 크기로 전자현미경으로만 관찰할 수 있다. 동물, 식물, 미생물 등 세포가 있는 곳이면 어디든 가리지 않고 침입한다. 그러다가 자신에게 맞는 세포에 들어가게 되면 엄청나게 증식한 뒤 결국 그 세포를 죽이기 때문에 라틴어로 ‘식물에서 나온 독’이라는 뜻의 바이러스란 이름을 갖게 됐다.
?끝없는 변종=바이러스가 무서운 것은 계속해서 자신의 유전자를 변화시켜 수많은 변종을 만들어 내기 때문이다. 바이러스가 다른 생명체처럼 자신의 유전정보를 복제해 증식하하는 과정에서 일부가 잘못 복제돼 돌연변이가 생겨나는 것으로 밝혀졌다.
해마다 독감 백신이 바뀌는 것도 이같은 변이에 대처하기 위해서이다. 특히 RNA 핵산을 가진 바이러스는 DNA 바이러스보다 복제 과정에서의 실수 빈도가 100배 이상 높다. 에이즈 바이러스나 인플루엔자(독감) 바이러스가 여기에 속한다.
세계적으로 4천만명의 사망자를 발생시킨 인플루엔자 바이러스가 대표적인 변종이다. 학자들은 이때 야생조류에서 시작된 바이러스가 인간에게 전달되면서 변종이 생겨났다고 추측했다.
야생 조류의 장 속에 기생하던 바이러스가 닭과 같은 가금류를 감염시킨 데 이어 돌연변이를 통해 돼지 등 가축에게 옮겨간 뒤 접촉을 통해 가축과 인간의 바이러스가 서로 섞이면서 새로운 바이러스가 탄생한 것이다. 중국 방역 당국은 이번 괴질에 대해서도 거의 같은 주장을 하고 있다.
?치료법은=세균과 달리 바이러스는 숙주세포와 함께 성장하고 증식하기 때문에 숙주세포에 영향을 주지 않은 채 바이러스만 죽이는 항바이러스제를 개발하기가 어렵다. 따라서 대부분의 치료제는 바이러스를 죽이는 게 아니라 복제 및 증식을 억제하는 수준이다. 그나마 바이러스가 계속 변종을 만들면서 이마저도 쉽지 않다.

치료가 어렵기 때문에 바이러스성 질환은 결국 예방이 최선이다. 바이러스에 감염된 숙주세포에서 병원성을 제거해 만든 백신을 인체에 주사해 항체를 만드는 예방 주사가 그것이다. 풍진, 홍역, 광견병, 일본뇌염, B형 간염 등은 이 같은 방법으로 효과적 백신이 개발돼 있다.




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