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미생물이야기 결핵균(Mycobacterium tuberculosis)
2013-08-14 17:09:38
이엠생명과학연구원

문학적 미생물
 

─결핵균(Mycobacterium tuberculosis)

 

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  오웰Orwell과 오스틴Austen, 몰리에르Moliere와 발자크Balzac, 키츠Keats와 브라우닝Browning. 이들 모두는 결핵으로 고통을 당했다. 다른 어떤 전염병도 이처럼 문학이나 예술에 큰 영향을 끼친 것은 없을 것이다. 그것은 아마도 결핵균이 병을 오래 끄는 데다 신체의 거의 모든 부분에 영향을 미치기 때문일 것이다. 비록 폐결핵은 급성이고 격렬한 폐출혈(웰즈H.G. Wells가 자서전에 묘사하고 있듯이)을 일으키기도 하지만, 대개의 결핵 증상은 만성적이고 소모성이며 심한 쇠약을 일으킨다.
  결핵은 진정 역사상 첫째가는 살인마다. 지난 두 세기 동안 10억이 결핵균의 위력에 굴복했다. 공기나 감염된 우유를 통해 사람에서 사람으로 옮아가는 이 세균은 사실상 뼈와 관절부터 뇌나 피부에 이르기까지 신체의 어느 부분이든 공격해 들어갈 수 있다. 폐의 감염(폐결핵)은 문학이나 미술에서 가장 흔하게 묘사되었다.
  19세기를 지나면서 영양과 위생 상태의 호전, 면역 및 화학 요법 등으로 몇몇 질병을 효과적으로 퇴치했다. 가장 중요한 발전은 저온 살균을 통해 결핵균을 제거하고 젖소들의 우결핵을 퇴치한 것이다. 1940-50년대에 스트렙토마이신과 다른 약품들이 개발되면서, 폐나 다른 신체 부위에서 결핵균을 공격할 수 있게 된 것은 가장 극적이었다. 마침내 수세기 동안 신선한 공기를 마시거나 침대에서 요양하는 것 이외에는 아무것도 하지 못한 인간을 비웃던 이 <백색 흑사병>(폐에 백색 반점이 나타나서 붙인 이름─옮긴이)이 사라지게 되었다. 그래서 사람들은 하룻밤 사이에 결핵 환자 요양소가 너무 많다고 떠들게 되었고, 폐결핵(TB) 환자의 촬영에 이용되던 흅부 X선 촬영기는 역사적 유물이 되어 버렸다. 의욕적이고 젊은 흉부외과의들의 특수 전유물이었던 결핵은 사실상 자취도 없이 사라져버린 것이다.
  그런데 오늘날 결핵균은 놀라운 속도로 공중 보건 기록의 주요 주제로 다시 등장하고 있다. 1992년 몇 달 간격으로 미국의 《사이언스》, 《미국 의학 협회 저널》, 《뉴잉글랜드 의학 저널》에서 결핵이 다시 심각한 위협이 되고 있다는 보고서를 발표한 것이다. 결핵 간균은 빈민굴이 알코올 중독자같이 위험을 안고 사는 사람들에서 몇 년이 넘도록 살아남았고, 환경(이 세균은 건조한 특별한 저항력을 보이며, 직접 햇빛만 쬐지 않으면 수개월을 살아남을 수 있다) 내에 잔존하기도 했다. 이제 그들이 다시 움직이기 시작한 것이다.
  이들의 위협은 미국에서 특히 뚜렷하게 나타났는데, 1985년 이후 매년 16퍼센트씩 새로운 사례가 증가해온 것으로 알려졌다. 이것은 해마다 발병이 6퍼센트씩 줄어들어 온 지난 30년의 경향에 역행하는 것이다. 특히 최근에는 어린아이와 젊은이, 소수 민족과 이만자 및 피난민 사이에서 발병이 증가하고 있다. 이 전염병의 발생과 증가에는 몇 가지 요인이 있다. 집 없는 이들, 마약 복용자들, 결핵이 만연한 나라로부터 들어온 이민자들, 넘쳐나는 수감자들, 빈민들의 집단 거주지 등이다. 이 사회적인 요인들을 실제 질병으로 연결시키는 것은 영양 결핍, 면역력 약화, 결핵균의 전염성 증가 등이다.
  세계적인 규모로 보아 더 심각한 역할을 하는 것은 AIDS의 원인인 인간 명역 결핍 바이러스(HIV)다. 결핵균에 감염된 모든 사람들에게서 결핵이 나타나지는 않지만, 이들이 HIV에 감염될 경우에는 그럴 가능성이 훨씬 높다. 최근 제3세계 곳곳에 이 냉혹한 두 미생물이 퍼지고 있는데, 정말 무서운 악몽이다. 그래서 『란셋』최근호에는 <아프리카는 사라지는가?>라는 제목의 보고서가 실렸다.
  그러나 결핵균으로 야기될 절망은 이것으로 끝나지 않는다. 이제까지 결핵에 걸렸을 때 일반적으로 투여하던 약품에 대한 결핵균의 저항성이 현저하게 증가한 것이다. 이런 현상은 여러 개발 도상국들에서 발생하였는데, 그것은 바로 결핵 치료 약품들이 투여 방법에 대한 규제 없이 무분별하게 사용되었기 때문이다. 그외의 지역, 특히 미국 같은 경우에는 환자들이 약을 6-18개월 동안 지속적으로 복용하기를 꺼리는 데 그 원인이 있는 것 같다. 그러나 몸에서 서서히 자라는 세균들을 제거하는 데에는 이 정도의 투약 기간이 필요하다.
  부적절한 투약의 결과는 두 경우 모두에서 근본적으로 같다. 계속해서 병이 다른 사람에게 퍼져갈 뿐 아니라, 약품에 대한 균의 저항성도 높아진다. 결핵균이 치명적인 약품에 노출된다고 하더라도 전체 세균 집단이 파괴될 만큼 시간이 충분하지 ㅇ낳으면, 제거된 미생물의 희생으로 저항성을 가진 개체가 생겨나 다시 번식할 수 있다.
  결핵의 재발성이 보이는 또다른 특성도 보건 당국을 괴롭히기 시작했다. 결핵은 이미 지난 세기에 확실히 퇴치된 것으로 생각되었기 때문에, 공중 보건 사업이나 의학계에서 주변으로 밀려나 있었다. 또한 제약 회사들이 더 이상 결핵 치료제의 개선에 힘쓰지 않아도 될 만큼 발병이 감소했다. 실제로 1990년대 후반에는 스트렙토마이신의 생산이, 시중 의약품의 월별 색인인 《MIMS》에 기록되지 않을 정도로 줄었으며, 미국에서는 더 이상 앨버트 샤츠Albert Schatz와 셀먼 왁스먼Selman Waksman이 1943년에 처음으로 개발한 스트렙토마이신을 구입하기 어려웠다.
  다른 전염병들과 비교해 보면 결핵균은 어떻게 질병을 일으키는지, 현대 의약품에 어떻게 반응하는지, 왜 몇몇 종은 저항성을 지니게 되는지 등에 대한 연구가 거의 이루어지지 않고 있다. 질병을 일으키는 유전자를 찾아내는 것 같은 새로운 방법을 응용하는 데도 세균에 비해 현저히 떨어진다.
  이 이야기는 유쾌하지는 않지만 시사하는 바가 크다. 주요 질병과의 싸움에서 과학이 일시적인 휴지기를 확보했다고 해서, 그 분야에 대한 경계를 낮추고 기본적인 연구를 소홀히 하는 행위는 적지 않게 위험한 일이다. 이러한 잘못은 이제까지 보아왔듯이 비극적인 결과를 초래할 수도 있다.




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