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미생물이야기 해양에는 무수한 미생물이 생활하고 있다.
2013-08-16 10:06:32
이엠생명과학연구원

 

 

 

해양에는 무수한 미생물이 생활하고 있다. 지구 상의 이산화탄소 순환, 에너지 흡수 및 기후 변화 과정의 80% 이상이 미생물과 관련이 있다. 그들은 또한 먹이사슬 중에서 중요한 역할을 하고 있다. 1리터의 해수 당 25만 종의 미생물이 함유되어 있으며, 일부 지방에서는 심지어 10만 종에 달하기도 한다고 한다.

 

해수의 복잡한 구성을 이야기하게 되면 우리들을 도와 지구의 기원, 생물 다양성 혹은 기후 변화 등 복잡한 문제의 답안을 찾을 수 있게 할 뿐만 아니라 신약과 생물연료 개발 등의 분야에서 커다란 역할을 발휘하고 있다. 생명과 관련된 “육지생물” 특허는 이미 치열한 논쟁을 일으켰고 이와 똑 같은 광경이 심해 중에서도 일어날 것이라고 한다.

 

현재 새로운 유전자 배열 기술은 해양생물의 비밀 해독 속도를 더욱 더 빨라지게 하고 있다. 최근 5년 간 등록된 해양 생물자원 관련 특허는 이런 유형의 특허 총 숫자의 절반을 넘어섰다. 이런 상황에서 해양자원이 풍부한 국가들은 더욱 명확한 규칙 제정을 적극적으로 요구하고 있다.

 

유엔 ≪생물다양성협약≫은 과학탐사 대상의 해양 생물이 해안에서 200마일 이내의 EEZ에 위치했다면 해당 국가는 관련 생물의 유전자 자원에 대한 주권을 향유한다고 규정했다. 그렇다면 이런 해양 생물의 유전자 배열 정보는 어떠한가?

 

이 분야에서 “인류 유전자의 아버지”로 불리는 크레이그 벤터(Craig Venter)의 연구분야는 제일 큰 잠재력을 갖고 있다. 2003년부터 지금까지 벤터 등은 이미 미주 대륙의 절반 이상 해역에서 추적 조사를 실시하여 600여 만 개의 새로운 유전자를 탐측했다. 그들은 줄곧 상업적 동기는 없고 다만 해수 중의 미생물 및 그 유전자 그리고 그들이 어떻게 상호 작용하는지를 규명하는데 목적이 있다고 말한다. 그러나 그 누구도 낯설지 않은 것은 유전자 숫자가 비교적 적고 기능이 매우 구체적인 세균에 의한 인조생명 창조는 제일 돈벌이 되는 활동의 하나라는 것이다.

 

크레이그 벤터 연구소의 로버트 프리드만(Robert Friedman)은 연구성과가 그들에 의해 독점되지 않도록 보장하기 위해 새로 발견된 모든 미생물 유전자는 무비용으로 공개한다는 해석을 내 놓았다. 이 외에 그들은 또한 유엔 ≪생물다양성협약≫에 따라 관련 국가들과  해석성(解釋性) 협의(協議)에 서명함으로써 이런 국가들이 유전자 자원에 대한 주권을 확보하였다고 한다. 그러나 실제 운영 상에서 비록 특허법은 유전자 자체의 특허 신청을 허가하지 않지만 유전자 응용기술과 그 제조품은 이에 속하지 않는다. 만약 해석성 협의에 서명하지 않는다면 관련 국가가 본국 해역 특유의 미생물 권익 취득을 요구할 때 어려움에 부딪치게 될 것이라고 한다.

 

일부 사람들은 벤터의 탐사활동에 대해 유전자 배열 공개는 조건이 균등하다는 것을 의미하는 것은 결코 아니고, 유전자 배열은 단지 하나의 로드맵에 불과한 것이며 상업화의 관건은 유전자 표시 (DNA expressing) 기술이라고 비평한다. 그러나 다른 일부 연구원들은 이전에 각 국의 해양미생물 분야 연구는 많은 어려움에 봉착했다면서, 오직 적당한 틀(프레임frame)이 있으면 각국이 본국의 관련 과학 기술을 발전시킬 수 있을 것이라고 생각한다.

 

이에 현재 유럽 8개 공립기구와 3개의 기업이 공동으로 해양미생물의 의학 응용 기술을 연구하고 있다고 한다. 벤터 등은 표층 해수에 주목하는 반면 그들의 연구 중점은 리비아와 시시리섬 사이의 수심 3,500m의 지중해 해저이다. 과학자들의 소개에 따르면 이 지역 해수 염분 함유량이 매우 높아 미생물의 신진대사와 효소 생산 메커니즘이 특이하여 생물 의약 연구에 매우 중요한 의미가 있다고 한다.




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