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자유글 암은 과연 무엇인가?
2013-08-22 13:59:42
이엠생명과학연구원

암은 과연 무엇인가?

 

암세포는 성장(growth)및 증식(proliferation)이 조절되지 않고 분화(differentiation)능력을 상실하여 무한정 증식하는 세포이다. 정상적인 세포는 그 세포가 속한 기관의 구조와 기능에 따라 필요한 때에만 분열한 후 멈추지만 암세포는 계속해서 분열한다. 분화란 조직의 정상적 기능을 허용하는 독특한 특징을 갖도록 세포들이 발달하는 것을 말하는데, 정상세포는 분화가 잘 조절된다.

종양은 양성종양 (berlign tumor)과 악성종양 (malignant tumor)으로 구분되며 악성종양은 림프나 혈액을 통한 종양의 확산능력을 가지는데 이를 전이(metastasis)라 하고, 이 전이능력의 유무가 양성종양과 악성종양을 판단하는 기준이 된다.

악성종양의 성질은 성장억제능력이 없고 정상세포에 비하여 핵이 거대하며 세포 표면과 세포막이 변형되어 있다는 것이다. 특이 암세포들은 프로테아제(protease; 단백질을 분해시키는 효소)와 신생혈관 인자(arlgiogenic factor; 새로이 혈관을 만드는 인자로 이를 통하여 암세포는 충분한 영양과 산소를 공급받는다)를 분비하여 인접세포막을 뚫고 신생혈관을 만들어 확산할 수 있다.

대부분의 암세포들은 많은 수의 유전적인 변이를 통하여 결함을 가진 세포가 주위 세포군들 중에서 여러 단계의 과정을 거쳐서 발병한다. 이러한 다단계 발현에는 몇 가지의 독립적인 단계들이 있다. 이를 단순화시키면 initiation(암 유발 개시 단계), promotion(암 유발 촉진단계), progression(암 진행 단계)으로 요약된다.

 

발암의 과정은 거미줄처럼 얽혀있다. (Cancer as a Multistep Process)

 

60조 개의 세포로 구성된 인체는 각각의 세포가 고유한 기능을 수행하며 전체적으로 조절된 기능을 수행하기 위하여 필요한 신호를 세포내 핵까지 전달하는 등의 방법으로 다른 세포들과 교류한다. 암유전자(oncogene)는 인체에 정상적으로 존재하는 유전자로 세포의 성장과 분화에 관여하는데 돌연변이 되거나 과잉 발현되는 등 계속적으로 활성화 상태에 있으면 세포의 증식이 촉진되어 암이 발생한다.

대개의 암유전자들은 발암과정에서 한 단계를 담당하고, 실제 발암에는 여러 암유전자들이 협동하여 일어난다. 예를 들어 myc 유전자와 ras 유전자는 발암과정에 서로 협동하는 것으로 알려져 있는데 ras가 만드는 단백질이 외부 신호를 받아 활성화되면 이 신호가 핵내에 있는 myc에 전해지게 된다. 즉 이들은 서로 다른 단계의 발암과정에 관여함을 알 수 있다.

현재까지 밝혀진 암유전자나 암 억제 유전자는 대부분 세포의 증식, 세포주기의 조절, 세포의 예정된 죽음과 분화 등에 관여하는 유전자들이다. 따라서 암유전자에 대한 연구는 단순히 암의 발생 과정뿐만 아니라 세포의 성장 조절, 세포 주기 조절 등에도 많은 새로운 지식을 가져다주고 있다. 최근에는 잘못 복제된 염기를 수선하는 효소의 이상도 암의 발생에 관련된다는 것이 알려지는 등 암 유전자의 범위가 확대되고 있으며 암 유전자의 수도 계속 늘어나리라 생각되고 있다.

 

위치별 암 유전자(Oncogene)의 종류




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